Después de que los efectos del coronavirus hacen que la pandemia sea aún más aterradora

A menos que haya aprendido latín y griego o haya ido a la escuela de medicina, es probable que palabras como «secuelas», «encefalopatía» o «anosmia» no signifiquen nada para usted. Eso puede estar a punto de cambiar, al menos si intenta mantenerse al día con la literatura de Covid-19. Y si eres como yo, cuanto más aprendes, más te preocupas. Las secuelas son los efectos secundarios de una enfermedad. La encefalopatía es una enfermedad del cerebro. Pero la «niebla mental» es sólo una secuela, o una posible condición a largo plazo, de la observación de Covid-19. Otros incluyen daño al corazón, pulmones o sistema nervioso, así como dolor y fatiga generalizados. Las posibles consecuencias también incluyen una pérdida duradera del olfato (anosmia) o del gusto (ageusia) y mucho más.

Ni siquiera tenemos un año de estudio para el SARS-CoV-2, pero seguimos enfrentándonos a sorpresas. Para mí, sin embargo, este es el más aterrador hasta ahora: este coronavirus, a diferencia de sus primos, los resfriados comunes o la mayoría de la gripe estacional, aparentemente le gusta quedarse allí. Aún no se sabe cuánto tiempo pueden permanecer estos síntomas en nuestros sistemas. Un estudio alemán mostró que aproximadamente dos de cada tres pacientes tenían inflamación del corazón 71 días después de la recuperación oficial de Covid-19. Otros investigadores encontraron muchas personas con pulmones dañados tres meses después de estar «bien». Y esta pandemia tiene menos de un año.

Lo que queremos saber es cómo les irá a todas estas personas en cinco años, o 20. ¿Respirarán, correrán, pensarán y probarán el vino como antes? Pero tendremos que esperar a estos estudios. ¿Qué significa esta incertidumbre para nosotros en 2020? Esto significa que no podemos simplemente centrarnos en la mortalidad al evaluar el riesgo de Covid-19. Durante la mayor parte de este año, se ha respetado a aquellos de nosotros que somos más jóvenes y que estamos libres de enfermedades preexistentes, pero no tenemos miedo del SARS-CoV-2. Después de todo, si mis hijos o yo lo logramos, probablemente sobreviviremos. Y luego estaremos libres de eso e inmunes por un tiempo. ¿Correcto?

«Long Covid» desafía esta lógica. Entonces, ¿debería estar más preocupado ahora? ¿Cuál es la forma correcta de pensar sobre todo esto? Durante mucho tiempo me ha fascinado la demostrada incapacidad del Homo Sapiens para evaluar los riesgos de forma racional. Personas como Daniel Kahneman y Amos Tversky han documentado, a veces de maneras divertidas, cómo seguimos cayendo en trampas mentales en nuestra vida diaria. Regularmente nos asustan las cosas que son triviales e ignoramos los riesgos que son graves.

Personalmente, siempre me ha sorprendido que muchas personas le tengan miedo a la radiación de los teléfonos celulares, incluso cuando están jugando felices con sus iPhones mientras conducen. El riesgo de lo primero es insignificante (porque la radiación no es ionizante). El riesgo de esto último es enorme, porque nuestro cerebro no puede lidiar con la distracción cognitivamente mientras también se concentra en el camino. Sin embargo, los dos riesgos se presentan de diferentes formas. La radiación es invisible y «hace algo» en nuestro interior, con efectos que pueden hacerse evidentes solo con el tiempo. Sentimos que no tenemos control. Los efectos de la distracción durante la conducción son visibles e inmediatos: o provocamos un accidente o no. Y sentimos que tenemos el control porque, después de todo, no nos caímos ni ayer ni anteayer.

Psicológicamente, Covid «corto» y «largo» son análogos. Cuando pensé que la enfermedad era breve y binaria, la tenías o ya no la tenías, sentí que estaba conduciendo distraídamente. Me puse una máscara y me lavé las manos de la misma manera que me puse el cinturón de seguridad y mantuve la ilusión de control. La perspectiva de un Covid prolongado se parece más al riesgo de radiación, o plomo en nuestras partículas de pintura o todas las demás toxinas que existen. Puede entrar en nosotros y causar daños desconocidos de forma sigilosa. Subjetivamente, me siento peor porque ya no tengo la ilusión del control. Y, a diferencia de la radiación no ionizante de la célula, el Covid prolongado puede ser grave.

Escribí sobre Covid-19 por primera vez en enero, cuando ni siquiera teníamos un nombre. Desde entonces, he considerado repetidamente por qué estamos tan en desacuerdo entre nosotros sobre cómo lidiar con esta pandemia: confinamiento o no, máscaras puestas o quitadas, escuelas abiertas o cerradas, etc. Es porque simplemente no sabemos cómo sopesar los riesgos relevantes. El riesgo que yo muera contra el riesgo que yo te doy y tú mueras. El riesgo de que, al hacer mucho para detener el virus, arrojemos a muchos a la pobreza (150 millones, según el Banco Mundial) que pueden sufrir y morir por otra causa. El riesgo de, al intentar salvar la vida de unos, condenar a otros a una depresión que hace que la vida sea imposible de vivir. La comprensión de que Covid-19 puede ser una enfermedad crónica hace que todas estas decisiones sean aún más difíciles, ya que agrega otro acertijo de riesgo. Ahora tenemos que sopesar los peligros no solo de acabar con vidas, sino también de vidas limitadas permanentemente. No tengo respuestas fáciles. Pero estoy más preocupado por el SARS-CoV-2 que antes.