Con el aumento de casos de COVID, distanciarse físicamente de otras personas nunca ha sido más importante. Ahora, un nuevo estudio de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) revela cómo su cerebro navega por lugares y monitorea a otra persona en el mismo lugar. Publicado el 23 de diciembre en Nature, los hallazgos sugieren que nuestros cerebros generan un código común para marcar dónde están los demás en relación con nosotros.

«Estudiamos cómo reacciona nuestro cerebro cuando navegamos por un espacio físico, primero solo y luego con otros», dijo la autora principal Nanthia Suthana, presidenta de neurocirugía Ruth y Raymond Stotter y profesora asistente de neurocirugía y psiquiatría en la Escuela de Medicina David Geffen de UCLA y el Instituto Jane y Terry Semel de Neurociencia y Comportamiento Humano.

«Nuestros resultados indican que nuestro cerebro crea una firma universal para ponernos en el lugar de otra persona», agregó Suthana, cuyo laboratorio estudia cómo se forma el cerebro y recuerda los recuerdos.

Suthana y sus colegas observaron pacientes con epilepsia cuyos cerebros habían sido implantados quirúrgicamente con electrodos para controlar sus convulsiones. Los electrodos residían en el lóbulo temporal medial, el centro del cerebro conectado a la memoria y sospechoso de regular la navegación, así como en un dispositivo GPS.

«Estudios anteriores han demostrado que las ondas cerebrales de baja frecuencia de las neuronas en el lóbulo temporal medial ayudan a los roedores a realizar un seguimiento de dónde están mientras navegan hacia un nuevo lugar», dijo el primer autor Matthias Stangl, becario postdoctoral en el laboratorio de Suthana. «Queríamos investigar esta idea en las personas, y probar si también podían monitorear a otras personas cercanas a ellas, pero la tecnología existente las obstaculizaba».

Utilizando un premio de $ 3.3 millones de la Iniciativa BRAIN de los Institutos Nacionales de Salud, el laboratorio de Suthana inventó una mochila especial que contiene la computadora que se conecta de forma inalámbrica a los electrodos cerebrales. Esto le permitió estudiar sujetos de investigación mientras se movían libremente, en lugar de quedarse quietos en un escáner cerebral o conectados a un dispositivo de grabación.

En este experimento, cada paciente llevaba la mochila y se le indicó que explorara una habitación vacía, encontrara un lugar oculto y lo recordara para futuras búsquedas. Mientras caminaban, la mochila registraba sus ondas cerebrales, movimientos oculares y trayectorias a través de la habitación en tiempo real.

Cuando los participantes escanearon la habitación, sus ondas cerebrales fluyeron en un patrón distinto, lo que sugiere que el cerebro de cada persona había trazado las paredes y otros límites. Curiosamente, las ondas cerebrales de los pacientes también fluyeron de manera similar cuando se sentaron en una esquina de la habitación y vieron a alguien más acercarse al lugar oculto.

El descubrimiento implica que nuestros cerebros producen el mismo patrón para rastrear dónde estamos nosotros y los demás en un entorno compartido.

¿Por qué es importante?

«Las actividades diarias requieren que busquemos constantemente a otras personas en el mismo lugar», dijo Suthana, quien también es profesora asistente de psicología en la Facultad de Artes y Ciencias de UCLA y de bioingeniería en la Escuela de Ingeniería Henry Samueli. «Considere la posibilidad de elegir la línea de seguridad más corta en el aeropuerto, buscar un lugar en un estacionamiento abarrotado o evitar golpear a alguien en la pista de baile».

En un hallazgo secundario, el equipo de UCLA descubrió que aquello a lo que prestamos atención puede influir en cómo nuestro cerebro mapea una ubicación. Por ejemplo, las ondas cerebrales de los pacientes fluían con más fuerza cuando buscaban la ubicación oculta, o presenciaban a alguien acercándose a la ubicación, que cuando simplemente exploraban la habitación.

«Nuestros resultados apoyan la idea de que, en ciertos estados mentales, este patrón de ondas cerebrales puede ayudarnos a reconocer los límites», dijo Stangl. «En ese caso, fue cuando las personas se concentraron en un objetivo y buscaban algo».

Los estudios futuros explorarán cómo reaccionan los patrones cerebrales de las personas en situaciones sociales más complejas, incluso fuera del laboratorio. El equipo de UCLA puso la mochila a disposición de otros investigadores para acelerar los descubrimientos sobre el cerebro y los trastornos cerebrales.

Los coautores incluyeron a Uros Topalovic, Cory Inman, Sonja Hiller, Diane Villaroman, Zahra Aghajan, Dawn Eliashiv e Itzhak Fried, todos de UCLA; Leonardo Christov-Moore de la USC; Nicholas Hasulak de NeuroPace Inc; Vikram Rao de UCSF y Casey Halpern de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford.

El estudio fue apoyado con fondos de NIH Brain Initiative, McKnight Foundation y Keck Foundation.

(Esta historia se publicó desde el feed de una agencia de cable sin cambios de texto. Solo se cambió el título)

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