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El fenómeno del Niño – Las causas este patrón meteorológico

El Niño tiene una reputación casi legendaria entre las masas como fuerza perturbadora de nuestros patrones meteorológicos. A pesar de que la mayoría tiene poco conocimiento real de El Niño, o de lo que realmente implican sus efectos, es algo divertido de decir y una explicación fácil cada vez que ocurre algo extraño con el clima. Pero, ¿Qué es El Niño y qué lo provoca? Intentemos reducirlo a los hechos reales.

¿Qué es El Niño?

El Niño no es una tormenta mágica ni un presagio de la muerte, sino que forma parte de un patrón meteorológico rutinario que se produce una o dos veces por década. Es cierto que puede provocar patrones muy inusuales y resultados extremos. Es uno de los componentes de un patrón climático recurrente conocido como ENSO (El Niño-Oscilación del Sur).

Las otras dos partes son La Niña, que es esencialmente lo contrario de El Niño, y «neutral», que es cualquier período de tiempo en el que la mayoría de los factores climáticos son relativamente medios.

El Niño se produce cuando las temperaturas de la superficie del océano Pacífico aumentan durante un periodo prolongado. Esto conduce a un cambio en la temperatura del aire en ciertas áreas, creando en última instancia un efecto dominó que da forma a los patrones climáticos en todo el mundo. Suele ir seguido inmediatamente de La Niña, aunque no siempre.

¿Qué causa El Niño?

Los vientos alisios son uno de los factores más influyentes en la determinación de los patrones climáticos. Y, como todos los aspectos del tiempo, varían con el tiempo. Normalmente, los vientos alisios soplan de este a oeste a través del Océano Pacífico, empujando el agua más fría hacia Asia.

El Niño se produce en un año en el que los vientos alisios se debilitan, o incluso se invierten, lo que significa que menos agua fría se agita hacia la superficie. El agua superficial más caliente de lo habitual da lugar a un aire más cálido, lo que afecta aún más a los vientos y hace que el calor se desplace a diferentes zonas.

¿Cómo afecta El Niño al clima en todo el mundo?

En términos de temperatura media global del planeta, los años de El Niño son más cálidos de lo normal. Esto se debe en gran parte a que un síntoma importante es el aire más caliente en el Pacífico, que es sólo uno de los 5 océanos principales pero que resulta cubrir más del 30% de la superficie de la Tierra. El Niño suele producirse cada 2 a 7 años y dura entre 9 y 12 meses, aunque a veces puede prolongarse hasta 2 años.

Comienza a finales de la primavera y alcanza su máxima intensidad entre noviembre y febrero, con el resultado principal de unos fenómenos meteorológicos más extremos. El Niño afecta a muchas zonas meteorológicas diferentes de forma parecida cada vez.

  • América del Sur experimenta inundaciones en el lado del Pacífico y sequía en el lado del Atlántico.

  • En el Pacífico tropical las temperaturas son mucho más cálidas.

  • Indonesia, el sudeste asiático y la India reciben aire seco y menos lluvia, lo que suele provocar sequías.

  • Alaska y el noroeste del Pacífico serán más cálidos de lo habitual.

  • La mayoría de los estados del sur serán más fríos y húmedos, y los cambios en la dirección del viento provocan un mayor riesgo de tornados.

  • Normalmente es más seco en los estados del sureste y en el Caribe, lo que es al menos parcialmente beneficioso, ya que los años de El Niño suele presentar una temporada de huracanes menos extrema.

¿Por qué se llama El Niño?

Mucho antes de que los científicos se involucraron y estudiaran todas las causas, efectos y patrones de El Niño, los pescadores sudamericanos habían reconocido este fenómeno inusual.

Puede que no entendieran las razones que lo motivaban, o que no supieran que era igual de perturbador en muchas otras partes del mundo, pero sin duda notaron el regreso cíclico de aguas más cálidas del Pacífico y patrones climáticos inusuales.

Lo llamaron «El Niño», que se traduce literalmente como «El Niño», pero que era más bien el término del argot utilizado para describir al niño Jesucristo. Esta conexión se hizo porque los efectos más extremos se solían sentir en torno a la Navidad, cuando los peces escaseaban en las aguas más cálidas y las inundaciones llegaban a tierra firme.

Lo más importante que hay que recordar sobre El Niño es que se trata de un fenómeno meteorológico cíclico que se produce de forma natural. Los detalles exactos de cada El Niño se verán ciertamente alterados por el cambio climático junto con todos los demás aspectos de nuestros patrones meteorológicos, pero esencialmente no hay nada que pueda hacerse para prevenirlo o afectar.

Sin embargo, hoy en día los científicos pueden predecir con exactitud su ocurrencia, lo que permite a los habitantes de las regiones afectadas prepararse con antelación.

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