Biden haría bien en separarse del Tariff Man y, en cambio, seguir el dinero. (Imagen de archivo)

A pesar de todo el bombo publicitario que rodea a «Howdy Modi» y «Namaste Trump», la relación económica entre Estados Unidos e India ha retrocedido durante los últimos cuatro años. Para seguir adelante, Joe Biden debe desviar la conversación sobre aranceles, una obsesión de su predecesor. La gran oportunidad para empresas como Apple Inc., Facebook Inc., Amazon.com Inc. y Alphabet Inc. Google está en la economía digital de India, que aún es incipiente pero está creciendo rápidamente: penetración de teléfonos inteligentes del 32% en comparación con 61 % en China . Silicon Valley merece estar en la cima de las prioridades del nuevo presidente.

Cuando Donald Trump y el primer ministro Narendra Modi caminaron de la mano en un estadio de Houston en septiembre de 2019, Estados Unidos elevó los aranceles sobre el 14% de las exportaciones indias, incluidos el acero, el aluminio, los textiles y las joyas. Nueva Delhi tomó represalias encareciendo las almendras de California y las manzanas de Washington. La pompa, y el bromance, se volvieron a mostrar durante la visita de Trump a India en febrero. A pesar de la afirmación de Trump de un «tremendo progreso», no hubo resultado en un acuerdo comercial.

Con 34.000 millones de dólares el año pasado, las exportaciones estadounidenses a la India no van mal. Sí, China ha absorbido tres veces más bienes estadounidenses, pero su economía es casi cinco veces mayor. Y estos son solo bienes. Con el gasto de la India en tecnología, viajes y otros servicios estadounidenses, que ya se encuentra en el 43% de los niveles chinos, está claro que Trump, el autoproclamado Tariff Man, estaba alienando a un aliado potencialmente valioso por un déficit comercial de $ 29 mil millones incluso una décima parte de la diferencia con China.

Es hora de un enfoque más saludable. El gobierno de Biden puede llegar a un acuerdo, persuadiendo a Nueva Delhi para que se adapte a una mayor participación de Estados Unidos en las aplicaciones de los consumidores y trate esa inversión de manera justa. A cambio, Estados Unidos liberaría los aumentos arancelarios de Trump y restablecería el acceso de India al llamado sistema generalizado de preferencias que anima a las naciones en desarrollo a industrializarse. Trump le quitó el privilegio del GSP a la India el año pasado.

Algunas partes de la economía digital de la India ya están controladas por empresas estadounidenses. Google Pay y PhonePe de Walmart Inc. dominan los pagos móviles liquidados al instante. La semana pasada, Facebook obtuvo la autorización regulatoria para que los usuarios de WhatsApp accedan a la red, cuyas transacciones se duplicaron el año pasado a 2.000 millones el mes pasado.

Pero el traslado de pequeñas cantidades de un banco a otro no es un generador de dinero. Es una herramienta de adquisición de clientes, siempre que las empresas de tecnología puedan hacer más con estos suscriptores y sus datos. Es aquí donde el equipo de Biden tendrá que involucrarse con Nueva Delhi, que planea hacer que las reglas de comercio electrónico ya sean restrictivas al forzar el acceso del gobierno a los códigos fuente y algoritmos de las empresas en línea. El regulador de pagos de la India quiere limitar la participación de cualquier aplicación al 30%, probablemente porque la base de clientes de 400 millones de WhatsApp significa que puede tener un cuello de botella en una parte importante de la tubería financiera del país.

El gobierno de Modi no es el único que desconfía del poder de mercado de las grandes tecnologías y de cómo se puede abusar de él. Europa quiere controlar Silicon Valley e imponer un impuesto digital global. Beijing protegió su propio mercado para los jugadores locales y produjo un gran éxito. Pero China ahora parece tener dudas sobre el profundo arraigo de la tecnología en la arquitectura financiera del país, como lo demuestra la reciente violación de la oferta pública inicial de Ant Group Co. Reglas antimonopolio más amplias contra corporaciones dominantes como Alibaba Group Holding Ltd. y Tencent Holdings Ltd. están llegando.

India es el único mercado para más de mil millones de personas donde las empresas de tecnología estadounidenses pueden expandirse. Al igual que en China, donde fueron efectivamente excluidos, el premio final será reemplazar las garantías de los préstamos comerciales y de consumo con datos de pago y comercio electrónico. Como la recompensa es grande, la resistencia de los grupos de presión internos será dura. Las demandas directas, como India debería permitir que las plataformas almacenen datos de los consumidores en cualquier parte del mundo que deseen, se verían envueltas en preocupaciones sobre la estabilidad financiera y la soberanía nacional.

El magnate Mukesh Ambani, cuya Jio Platforms Ltd. es el principal candidato para convertirse en una super aplicación india, pidió el fin de la «colonización de datos» por parte de las corporaciones globales. Modi se embarcó en una campaña de autosuficiencia, aunque, por ahora, parece favorecer a Estados Unidos con el objetivo de reducir la dependencia de las importaciones e inversiones chinas. Atraída por los incentivos financieros de la India para la fabricación local, la cadena de suministro de Apple busca ensamblar ensamblajes.

Mantener el mercado digital indio abierto a la tecnología estadounidense puede parecer un objetivo diplomático modesto, pero es importante hacerlo bien. Por un lado, un proyecto más ambicioso, como un tratado de libre comercio, será difícil de vender. Los trabajadores estadounidenses afectados por la pandemia se preocuparán por perder sus trabajos a manos de técnicos indios más baratos, especialmente si India presiona para que se revoquen las restricciones de visa H1-B de Trump. Los agricultores indios temerán la ruina a manos de una agricultura estadounidense más productiva.

Lo más importante es que la India digital es adonde van los cheques de America Inc. Ambani, el hombre más rico de la India, recaudó $ 26 mil millones este año para sus negocios minoristas y en línea de inversores globales, incluidos Facebook y Google. A eso, agregue los $ 16 mil millones pagados por Walmart por el sitio de comercio electrónico Flipkart y los miles de millones de dólares comprometidos con la India por Amazon. Debido a que están controlados por extranjeros, ni Amazon India ni Flipkart pueden tener inventario o hacer descuentos abiertos en productos.

Biden haría bien en separarse del Tariff Man y, en cambio, seguir el dinero.