Las zanahorias son una buena fuente de betacaroteno, que es un precursor de la vitamina A. Pero para obtener todos los beneficios para la salud de este superalimento, se necesita una enzima activa para producir esta vitamina, sugieren los hallazgos de un nuevo estudio.

El betacaroteno es el compuesto bioactivo que le da a las zanahorias su color naranja. Los estudios con humanos y ratones muestran que la conversi贸n del betacaroteno en vitamina A reduce el colesterol 芦malo禄 en la sangre. Por lo tanto, el betacaroteno puede ayudar a proteger contra el desarrollo de la aterosclerosis, que conduce a la acumulaci贸n de grasas y colesterol en nuestras arterias. La aterosclerosis cardiovascular es la principal causa de muerte en todo el mundo, dice Jaume Amengual, profesor asistente de nutrici贸n personalizada en el Departamento de Ciencia de los Alimentos y Nutrici贸n Humana de la Universidad de Illinois.

Amengual y sus colegas realizaron dos estudios para comprender mejor los efectos del betacaroteno en la salud cardiovascular. Confirmaron su importancia, pero identificaron un paso cr铆tico en el proceso.

El betacaroteno se convierte en vitamina A con la ayuda de una enzima llamada betacaroteno oxigenasa 1 (BCO1). Una variaci贸n gen茅tica determina si tiene una versi贸n m谩s o menos activa de BCO1. Las personas con una enzima menos activa pueden necesitar otras fuentes de vitamina A en su dieta, dice Amengual.

El primer estudio, publicado en el Journal of Nutrition, analiz贸 muestras de sangre y ADN de 767 adultos j贸venes sanos de entre 18 y 25 a帽os. Como era de esperar, los investigadores encontraron una correlaci贸n entre la actividad de BCO1 y el nivel de colesterol malo.

鈥淟as personas que ten铆an una variante gen茅tica asociada con hacer que la enzima BCO1 fuera m谩s activa ten铆an menos colesterol en sangre. Esa fue nuestra primera observaci贸n 鈥, observa Amengual.

Para dar seguimiento a estos hallazgos, Amengual y sus colegas realizaron un segundo estudio, publicado en el Journal of Lipid Research, utilizando ratones.

鈥淓n el estudio con humanos, vimos que el colesterol era m谩s alto en las personas que no producen mucha vitamina A. Para ver si esa observaci贸n tiene alg煤n efecto, a la larga, tendr铆amos que esperar 70 a帽os para ver si desarrollan enfermedades cardiovasculares. En la vida real, esto no es posible. Por eso utilizamos animales para ciertos estudios, para agilizar el proceso 鈥, explica.

鈥淟os principales hallazgos del estudio con ratas reproducen lo que encontramos en los humanos. Vimos que cuando damos betacaroteno a ratones, tienen niveles m谩s bajos de colesterol. Estos ratones desarrollan lesiones ateroscler贸ticas menores, o placas, en sus arterias. Esto significa que los ratones alimentados con betacaroteno est谩n m谩s protegidos contra la aterosclerosis que los alimentados con una dieta sin este compuesto bioactivo 鈥, dice Amengual.

En el segundo estudio, los investigadores tambi茅n investigaron las v铆as bioqu铆micas de estos procesos, determinando en qu茅 parte del cuerpo ocurre el efecto.

鈥淟o restringimos al h铆gado como el 贸rgano responsable de producir y secretar lipoprote铆nas en el torrente sangu铆neo, incluidas las lipoprote铆nas conocidas como colesterol malo. Observamos que, en ratones con altos niveles de vitamina A, disminuye la secreci贸n de l铆pidos en el torrente sangu铆neo 鈥, observa Amengual.

Comprender c贸mo la enzima BCO1 se relaciona con el colesterol tiene importantes implicaciones. Los niveles altos de betacaroteno en la sangre generalmente se asocian con beneficios para la salud. Pero tambi茅n podr铆a ser un signo de una enzima BCO1 menos activa que no convierte el betacaroteno que ingerimos en vitamina A.

Hasta el 50 por ciento de la poblaci贸n tiene la variante menos activa de la enzima, se帽ala Amengual. Esto significa que sus cuerpos son m谩s lentos para producir vitamina A de una fuente vegetal y es posible que necesiten obtener este nutriente directamente de una fuente animal, como la leche o el queso, por ejemplo.

(Esta historia se public贸 desde el feed de una agencia de cable sin cambios en el texto).

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