Son las 2 de la tarde en la unidad de cuidados intensivos del hospital La Timone de Marseille, y el Dr. Julien Carvelli está llamando a las familias afectadas por la segunda ola del coronavirus con noticias sobre sus hijos, maridos y esposas. Con salas de cuidados intensivos con más del 95% de capacidad en Francia durante más de 10 días, Carvelli realiza al menos ocho de estas difíciles llamadas todos los días.

En Marsella, esta ola está atrayendo a más personas a la UCI que la primera en la primavera, muchas en condiciones más graves. Carvelli advierte a un padre que es posible que su hijo deba entrar en coma.

“Por el momento, está aguantando. Pero es cierto que, no sé lo que ya se ha dicho, su estado respiratorio es preocupante ”, reconoce Carvelli. Hay una pausa larga al otro lado.

“Escucha, haz tu mejor esfuerzo”, llega la tensa respuesta, finalmente.

Francia ha estado en su segundo bloque de coronavirus durante dos semanas, conocido como “le confinement”. Los periodistas de Associated Press pasaron 24 horas con el equipo de cuidados intensivos en La Timone, el hospital más grande del sur de Francia, mientras luchaban por mantener al menos una cama abierta para el flujo entrante de pacientes.

Los médicos y las enfermeras se dicen a sí mismos y entre sí que deben tomarse un poco más de tiempo. Los registros del gobierno muestran que las infecciones pueden haber alcanzado su punto máximo en la segunda ola y las hospitalizaciones cayeron el fin de semana pasado por primera vez desde septiembre.

Pero los profesionales médicos también están frustrados porque Francia ya no estaba preparada en los meses posteriores a la primera ola. Y aunque los médicos y las enfermeras eran vistos como héroes en ese entonces, esta vez es diferente.

“Antes aplaudían todas las noches. Ahora, nos dicen que simplemente están haciendo nuestro trabajo ”, dice Chloe Gascon, una enfermera de 23 años que ha pasado la mitad de sus 18 meses de carrera bajo la sombra del coronavirus.

Marsella está sumergida en casos de coronavirus desde septiembre. La ciudad portuaria, en la costa mediterránea de Francia, se libró del peor virus la primavera pasada, pero se vio muy afectada cuando terminaron las vacaciones de verano. Los bares y restaurantes cerraron en la ciudad el 27 de septiembre, más de un mes antes de que cerraran en todo el país. No fue suficiente.

Una década de recortes presupuestarios dejó a Francia con la mitad del número de camas de cuidados intensivos este año, cuando más las necesitaba. Cuando terminó el primer encierro, el 11 de mayo, más de 26.000 personas habían muerto en Francia. El gobierno ha prometido aprovechar la esperada calma del verano para agregar camas de tren y refuerzos.

Este era el momento de actuar cuando las nuevas infecciones estaban en su punto más bajo, dijo Stephen Griffin, virólogo de la Universidad de Leeds.

«Siempre estaba burbujeando bajo la superficie», dijo.

Pero no fue hasta principios de otoño que se iniciaron los trabajos de remodelación de un ala de cuidados intensivos en La Timone, que abrió hace menos de dos semanas y todavía tiene cableado expuesto y una barrera de fibra con cinta adhesiva. Los refuerzos prometidos también tardaron en llegar, y cualquier entrenamiento que reciban es en este momento, como Pauline Reynier está aprendiendo.

Es solo la segunda ronda de Reynier como refuerzo en la UCI. Sus nuevos compañeros apenas conocen su nombre y tienen poco tiempo para enseñar. Principalmente aprende observando.

Se necesitan meses para formarse como enfermera de cuidados intensivos, años para adquirir experiencia en la extenuante especialidad de frenar la muerte.

Este virus es incluso más exigente que los habituales desafíos urgentes. Los cuidadores arriesgan casi tanto como el paciente y se visten en consecuencia cada vez que entran a una habitación. Y por tanto, ir a la cabecera significa planificar varias tareas a la vez: lavarse, cepillarse los dientes, controlar constantes vitales, intercambiar goteos intravenosos y, finalmente, dar la vuelta al paciente para ayudar a mejorar la respiración.

Reynier usa un delantal de manga larga sobre su uniforme, dos pares de guantes, una cubierta para la cabeza, gafas y, finalmente, un segundo delantal de plástico. Los médicos que realizan una intubación u otro procedimiento importante usan un protector facial de plástico sobre sus anteojos.

Para cada persona que está adentro, alguien está afuera para entregar todo lo necesario y ayudar a desvestirse y deshacerse del equipo de protección al final.

«Solo tenemos que ayudarlos a aguantar hasta que sus cuerpos puedan sanar», dice Carvelli. “Pero los cuidados intensivos son algo terrible en sí mismos. No todo el mundo puede sobrevivir. «

Eso no es lo que les dice a las familias durante media hora o más que pasa llamándolas todos los días. Cada llamada termina en minutos.

“Tenemos que calmarnos y al mismo tiempo decir la verdad. Es un equilibrio que a veces es difícil de encontrar ”, dijo Carvelli en voz baja.

Marsella fue una vez una de las ciudades más ricas del mundo, su puerto natural fue un centro internacional que data del 600 aC y fue fundada por los griegos de Phocaea.

Muchos historiadores creen que la primera ola de peste negra en Europa se originó en el puerto de Marsella. El último gran brote de peste del continente en 1720 mató a la mitad de la población de la ciudad. Estudiantes de escuelas locales visitan el archipiélago de Frioul, a 4 kilómetros de la costa, y el Hôpital Caroline, que se hizo cargo de los marineros con la peste.

«Lo que estamos atravesando ahora se estudiará en la historia, porque es excepcional», dice Reynier a sus nuevos colegas.

Ahora, el turno diurno casi ha terminado. La cama de la habitación 12 aún está libre, y el médico que supervisa el turno de noche espera mantenerla en reserva para evitar una ruptura en el sobrecargado sistema de salud.

«Quiero tener una bala en mi recámara», dice Fouad Bouzana, entre llamadas de otros hospitales preguntando por camas abiertas.

A las 2 de la madrugada, un hombre en la sala de emergencias ingresa al último lecho restante de coronavirus.

La Timone está llena de nuevo.

(Esta historia se publicó desde el feed de una agencia de cable sin cambios de texto. Solo se ha cambiado el título).

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