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La extraña historia del símbolo médico – Báculos y serpientes

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Dos imágenes similares con raíces muy diferentes han llegado a ser populares en los símbolos e ilustraciones médicas; cada una tiene un bastón y una serpiente o serpientes en espiral a su alrededor.

La Vara de Asclepio y el Caduceo no son en realidad el mismo símbolo, ni siquiera provienen de la misma fuente, pero sus historias están permanentemente entrelazadas.

Símbolo clásico: Serpientes y bastones

La Vara de Asclepio tiene una serpiente enroscada en un bastón. A menudo se representa como un bastón tosco. El Caduceo es casi siempre un bastón liso, con dos serpientes enroscadas alrededor en forma de hélice, con alas en la parte superior del bastón.

La vara de Asclepio

La Vara de Asclepio fue el primero de los dos símbolos que se utilizó en un contexto médico. Sus raíces se encuentran en la mitología griega.

La historia de Asclepio: Asclepio era hijo de Apolo y de una ninfa llamada Coronis, y tras una infancia bastante accidentada (mitología griega clásica), acabó aprendiendo medicina lo suficientemente bien como para devolver a un paciente de entre los muertos.

A Zeus no le gustó esto y lo mató con un rayo. Apolo lo inmortalizó en la constelación de Ofiuco, también conocida como «el portador de la serpiente», y Asclepio se convirtió en un dios de la medicina.

Sus templos se llamaban asclepeiones, y eran lugares de curación y aprendizaje. Es posible que Hipócrates recibiera sus enseñanzas en un asclepeion, por lo que Asclepio fue uno de los nombres importantes en el juramento hipocrático original. Las serpientes eran veneradas como uno de sus símbolos y vagaban libremente por sus templos.

¿Por qué se ve así?

Asclepio en particular, y los curanderos en general, estaban asociados a las serpientes en Grecia. Pero las razones no están del todo claras: algunos piensan que las serpientes representan el renacimiento debido a su muda de piel, o la dualidad de cura y veneno debido a su veneno. Pero también hay otras teorías: en algunas historias, Moisés utilizó un bastón con una serpiente que podía curar las mordeduras de serpiente. Y lo que es más extraño, algunos creen que se basaba en los antiguos tratamientos contra los gusanos, en los que los parásitos se extraían del cuerpo y se enroscaban en un bastón.

El caduceo

El caduceo no se consideraba originalmente un símbolo del campo de la medicina. En cambio, era un símbolo del dios Hermes. Como dios del comercio y, en particular, vendedor ambulante, podría parecer una elección extraña para el contexto médico. Pero los dioses griegos solían tener múltiples ámbitos, y también se le asociaba con la alquimia, la sabiduría y el paso al inframundo.

¿Por qué se ve así?

Originalmente, las cosas enroscadas alrededor del bastón de Hermes eran en realidad cintas, no serpientes. Pero con el tiempo el diseño, ya sea accidental o intencionadamente, cambió a dos serpientes enfrentadas. Las alas de la parte superior son otro símbolo clásico de Hermes: como mensajero y dios de los viajeros, es algo natural.

Historia de la idea errónea

Hay algunos ejemplos de uso del caduceo en contextos médicos o relacionados con la medicina en la antigüedad. Los alquimistas y ocultistas, por ejemplo, utilizaban el símbolo ocasionalmente. Pero su uso no se generalizó como símbolo médico hasta que el ejército estadounidense lo adoptó.

El caduceo aparece en los uniformes militares estadounidenses desde la década de 1850. Fue adoptado formalmente en 1871 por el Servicio de Hospitales de la Marina. Los auxiliares de hospital en el campo no son técnicamente médicos, lo que se ha citado como una de las razones por las que se utiliza el caduceo en lugar de la vara de Asclepio.

Pero las discusiones sobre el símbolo se han prolongado durante años. Cuando se les cuestiona, los funcionarios sugieren que no se eligieron por sus connotaciones médicas. Para ellos, representaba la neutralidad y la condición de no combatientes.

Posteriormente, el Caduceo fue adoptado por el Departamento Médico del Ejército y el Cuerpo Hospitalario de la Marina, y durante un tiempo, por la Asociación Médica Americana. Su uso como símbolo médico sigue siendo controvertido en algunos aspectos, debido a la incomodidad por su asociación con el comercio, el robo y la muerte.

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