Mientras Europa se prepara para una segunda ola de la pandemia de coronavirus que en algunas partes del continente parece ser más intensa que la primera, es tentador asumir que el mundo en desarrollo ha salido ligeramente. En India, que tiene el segundo total más alto de casos de Covid-19 en el mundo, el número de nuevas infecciones ha ido disminuyendo desde septiembre. Otras grandes naciones en desarrollo aplanaron sus curvas incluso antes: Brasil alcanzó su punto máximo en agosto y Sudáfrica en julio.

En marzo, hubiéramos aceptado con gratitud este resultado: existían temores muy reales y lógicos de que, una vez que el virus comenzara a propagarse en los países más pobres de Asia y África, sus limitados sistemas de salud serían mucho más difíciles que de Italia y España. Parece que el mundo esquivó una bala.

Aún así, no estoy seguro de si deberíamos tener confianza en el invierno y el próximo año. Incluso en el mejor de los casos, una vacuna no estará disponible en gran parte del mundo en desarrollo antes de la segunda mitad de 2021. Hay tiempo más que suficiente para que surjan nuevas olas de transmisión entre ahora y entonces.

Por eso son tan preocupantes las causas de la segunda ola europea y la respuesta del continente. Las naciones europeas se han abierto demasiado, y cuando las curvas comenzaron a subir de nuevo, tardaron mucho más en frenar que en la primavera. Los expertos advirtieron ya en agosto que las vacaciones de verano estaban provocando un aumento de nuevos casos. La respuesta fue trágicamente lenta.

La renuencia a bloquear de nuevo es comprensible, incluso sin apelar a una noción nebulosa de «fatiga pandémica». El caso es que todos entendemos ahora, un poco mejor que en primavera, los enormes costos humanos y económicos de las cerraduras rígidas.

También es cierto que los costos que paga el mundo en desarrollo, en particular los países que han instituido bloqueos nacionales extensos, han sido aún más severos. En Sudáfrica, por ejemplo, donde el presidente Cyril Ramaphosa respondió temprana y firmemente al virus, el PIB cayó más del 50% en términos anualizados. India, que también cerró a finales de marzo, sufrió un duro golpe con su bloqueo nacional, que se fue suavizando gradualmente durante el verano.

En los países en desarrollo con sistemas de asistencia social mínimos o pérdidas, estos costos son asumidos de manera desproporcionada por aquellos que menos pueden permitírselo. En Bangladesh, la tasa de pobreza ha aumentado en 10 puntos porcentuales a casi el 30% de la población desde el año pasado. Según el grupo de estudio SANEM, con sede en Dhaka, podría alcanzar el 40% antes de que termine la pandemia, una duplicación de la pobreza que devolvería al país a lo que era en 2005.

Si otra ola golpea al mundo en desarrollo, ¿qué líderes nacionales podrán responder con la misma intensidad que lo hicieron en la primavera? En India, los políticos temen la idea de volver a imponer severas restricciones al movimiento. El estado indio de Bihar se prepara para las elecciones y, dado que una proporción significativa de sus 100 millones de habitantes son trabajadores migrantes atrapados por el bloqueo de marzo, la «insensibilidad» del gobierno se ha convertido en un problema importante en las urnas.

Por eso es aún más importante para el mundo en desarrollo evitar una segunda ola: la única herramienta que funcionó para controlar la propagación de Covid-19 puede que ya no esté disponible. A principios de este año, las naciones más pobres podrían al menos beneficiarse de la experiencia de Europa; Las técnicas de salud pública y terapéuticas desarrolladas rápidamente en Occidente podrían adoptarse rápidamente. Y sus poblaciones más jóvenes ayudaron a evitar que los hospitales se sobrecarguen.

Esta vez, las lecciones de Europa son diferentes. Lo que es más importante, incluso si su enfoque principal se ha desplazado a la economía y el empleo, los líderes deben reconocer las difíciles compensaciones a realizar. La reapertura para los viajes y el ocio puede parecer esencial para las economías en apuros. Pero, como demuestra la segunda ola de Europa, los eventuales costos de permitir que el virus se propague a través de tal laxitud son aún mayores.

Si el mundo en desarrollo quiere evitar bloqueos más adelante, tendrá que resistir la tentación de reabrir por completo ahora. Eso significa que no hay grandes reuniones internas, no hay viajes incontrolados, no hay eventos potenciales de propagación excesiva, un rigor continuo sobre la distancia social. Ya sea que esté pensando en términos de vidas o medios de subsistencia, esta es la única opción disponible.