No son curas y no es probable que todos puedan obtenerlas como sugirió el presidente Donald Trump. Pero los medicamentos de anticuerpos experimentales, como el que recibió Trump, se encuentran entre las terapias más prometedoras probadas para tratar y prevenir las infecciones por coronavirus.

Eli Lilly y Regeneron Pharmaceuticals Inc. están pidiendo al gobierno de EE. UU. Que permita el uso de emergencia de sus antibióticos, que tienen como objetivo ayudar al sistema inmunológico a eliminar el virus. Las drogas aún se están probando; su seguridad y eficacia aún no se conocen.

Trump se encuentra entre las menos de 10 personas que lograron acceder a Regeneron bajo reglas de «uso compasivo», sin inscribirse en un estudio.

P: ¿Cómo funcionan? R: Los anticuerpos son proteínas que el cuerpo produce cuando ocurre una infección; se adhieren a un virus y ayudan a eliminarlo. Las vacunas imitan una infección para estimular la producción de anticuerpos. Pero pueden pasar varias semanas después de una vacuna natural o una infección para que se formen los anticuerpos más eficaces.

Los medicamentos experimentales son versiones concentradas de anticuerpos específicos que funcionan mejor contra el coronavirus en pruebas de laboratorio y con animales. En teoría, comienzan a ayudar de inmediato. El tratamiento único se administra por vía intravenosa; no es como una pastilla que las personas puedan tomar en casa.

P: ¿En qué se diferencian las drogas? R: Regeneron está usando dos anticuerpos para aumentar las posibilidades de que su terapia funcione, incluso si el virus evita uno. La empresa realizó un tratamiento combinado de anticuerpos contra el ébola de esta manera. Lilly está probando dos anticuerpos diferentes, uno con la empresa canadiense AbCellera y el otro con una empresa china, Junshi Biosciences, individualmente y en combinación. Otros que prueban medicamentos similares son GlaxoSmithKline y Vir Biotechnology Inc., que afirman haber desarrollado anticuerpos para durar más de lo normal. Amgen, Adaptive Biotechnologies y la empresa de biotecnología de Singapur Tychan Pte Ltd. también tienen estudios en curso.

P: ¿Cuándo estarán disponibles? R: Eli Lilly y Regeneron solicitaron una autorización de emergencia de la Administración de Alimentos y Medicamentos. Durante emergencias de salud pública, la FDA puede acelerar el lanzamiento de medicamentos al mercado basándose en un estándar de evidencia más bajo de lo que normalmente se requiere. Los farmacéuticos solo necesitan demostrar que los beneficios esperados de sus terapias superan los riesgos del tratamiento con Covid-19. No hay límite de tiempo para que la FDA decida sobre los medicamentos, pero generalmente toma decisiones sobre esos pedidos de emergencia en días o semanas.

P: ¿Quién los atraparía? R: Los investigadores todavía están tratando de determinar los mejores candidatos para el tratamiento con anticuerpos. Algunos estudios involucran a personas recién infectadas para ver si el tratamiento temprano puede reducir el riesgo de enfermarse. Otros estudios en pacientes hospitalizados tienen como objetivo prevenir enfermedades graves, complicaciones o la muerte. Los investigadores también están probando estos medicamentos para tratar de prevenir la infección en personas de alto riesgo, como trabajadores de la salud, compañeros de casa de personas con Covid-19 y trabajadores y residentes de hogares de ancianos.

P: ¿Habrá suficiente para todos? R: Depende de la potencia de las drogas, algo que aún se está estudiando. Si se necesita una dosis alta para que sea eficaz, significa que se pueden tratar menos personas con suministros limitados. Regeneron dice que tiene dosis suficientes para aproximadamente 50.000 pacientes y espera que haya 300.000 disponibles en los próximos meses.

En virtud de un contrato de 450 millones de dólares, el gobierno federal acordó comprar los suministros iniciales del medicamento Regeneron y distribuirlos gratis a los pacientes estadounidenses.

Lilly dice que espera tener 1 millón de dosis este año del único anticuerpo que ha presentado a la FDA. Sin embargo, la investigación de la compañía se centró en una combinación de dos anticuerpos para tratar a pacientes con Covid-19. Lilly dijo que espera tener solo 50.000 dosis de esta combinación este año.

P: ¿Cuál es la evidencia de que funciona? R: Lilly y Regeneron revelaron solo resultados parciales en comunicados de prensa; no han sido publicados ni examinados por científicos independientes. Lilly dijo el miércoles que su combinación de dos anticuerpos redujo los síntomas, la cantidad de virus, las hospitalizaciones y las visitas a la sala de emergencias para pacientes con Covid-19 leve o moderado.

Los resultados son un examen preliminar de un estudio intermedio en el que 112 personas recibieron los anticuerpos y 156 recibieron un placebo. La cantidad de virus fue significativamente menor 11 días después en los que recibieron el medicamento, el principal objetivo del estudio.

Aproximadamente el 5,8% de los pacientes que recibieron un placebo requirieron hospitalización o una visita a la sala de emergencias frente al 0,9% de los que recibieron anticuerpos. Anteriormente, Regeneron dijo que su medicamento redujo la cantidad de virus y síntomas en pacientes ambulatorios. Los resultados parciales provienen de los primeros 275 pacientes inscritos en estudios en curso.