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Salud mental: Un neurocientífico explica cómo tus genes afectan tu mente

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Cuando se trata de cosas que protegen o perjudican nuestra salud mental, el papel de nuestros genes es a menudo una idea tardía. Al fin y al cabo, los trastornos y problemas de salud mental son producto de nuestras mentes y cerebros, mientras que nuestros genes son elementos microscópicos de nuestro ADN. Puede parecer un poco exagerado asumir que ambos están conectados.

La investigación científica ha revelado que muchos trastornos de salud mental tienen un importante componente genético, lo que sin duda condiciona nuestra comprensión y tratamiento de los mismos.

Si se da un paso atrás y se mira con lógica, tiene mucho sentido que nuestros genes influyan en nuestra salud mental. Al fin y al cabo, por muy intangibles que sean en muchos sentidos, nuestras mentes, conciencias, pensamientos y emociones son producto de la actividad del cerebro, de las innumerables y complejas señales que envían y reciben miles de millones de células cerebrales, también conocidas como neuronas. Y estas señales dependen de que las intrincadas y complicadas células del cerebro funcionen como es debido.

El buen funcionamiento de las células depende de las moléculas que las componen. Y estas moléculas, especialmente las proteínas, están determinadas por nuestros genes.

Fallo en un gen especifico

Esto significa que si hay un fallo o un problema con el código de un gen específico, las moléculas que produce no tendrán la forma correcta. Y para las proteínas en particular, su forma es un aspecto crucial de su capacidad para interactuar con otras moléculas de la manera adecuada, que es para lo que están. Esto significa que cualquier célula que tenga estas proteínas defectuosas será menos capaz de funcionar correctamente. Y si estas células son neuronas, entonces los procesos que conducen a la formación de nuestras mentes pueden verse afectados, a veces de forma disruptiva, o al menos poco útil.

Así que, aunque sea a través de varios pasos, es fácil ver que nuestros genes pueden desempeñar un papel en nuestra salud mental. Esto no quiere decir que sean el único factor que determina nuestra salud mental. No se trata de que algunas personas tengan un «gen de la depresión» o una «mutación de la ansiedad» específicos, y que los que tienen estos rasgos genéticos desarrollen el trastorno epónimo y los que no los tienen nunca lo hagan.

En realidad, el cerebro es demasiado complejo para eso, sobre todo en lo que respecta a las partes que dan lugar a nuestra mente. Hay tantos componentes en funcionamiento, tantos sistemas que se combinan para dar lugar a la conciencia, y tanta redundancia y adaptabilidad en el cerebro típico, que un solo gen atípico que produzca automáticamente un trastorno (complejo y versátil) es extremadamente improbable, al igual que un solo circuito mal instalado en una red eléctrica no conduce inevitablemente a un apagón.

Sin embargo, los factores genéticos pueden aumentar el riesgo de padecer problemas de salud mental, o hacernos más vulnerables a desarrollarlos, al reducir la capacidad del cerebro para afrontar o compensar traumas y otras perturbaciones. Es de suponer que esta es la razón por la que muchos problemas de salud mental son aparentemente hereditarios, y por la que algunas condiciones de salud mental parecen tener atributos genéticos similares.

En general, es justo decir que los genes desempeñan un papel importante en nuestra salud mental. Pero también lo hacen muchas otras cosas. Y ahí es donde la cosa se pone confusa.

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